6 praktiska skäl att börja använda en virtuell maskin

Om du har hört talas om virtuella maskiner men aldrig provat en själv, har du förmodligen undrat varför du skulle använda en. Låt oss undersöka vad virtuella maskiner erbjuder och varför du kan hitta dem användbara.

Vad är en virtuell maskin?

En virtuell maskin är ett emulerat datorsystem. Virtuella maskiner förlitar sig på hypervisorer (även kallade virtuella maskinmonitorer), som är mjukvara som hanterar att mappa din dators resurser till virtuell hårdvara.

Som ett exempel, VirtualBox är en populär gratis hypervisor. Programvaran tar hand om att allokera delar av din dators CPU, RAM, lagringsdisk och andra komponenter så att en virtuell maskin kan använda dem för att fungera korrekt. När du använder VirtualBox för att installera ett operativsystem på en virtuell disk har du en fullt fungerande virtuell maskin. Det virtuella operativsystemet tror att det körs på ett riktigt system, men den virtuella datorn körs precis som alla andra appar på din dator.

Vad är syftet med virtuella maskiner för vanliga människor? Här är några praktiska användningsområden för virtuella maskiner som alla kan dra nytta av.

1. Prova nya operativsystem

Du kanske har varit Windows-användare hela ditt liv, men du känner dig äventyrlig och vill testa Linux. Medan du har flera alternativ för att köra ett annat operativsystem, inklusive dubbelstart, är virtualisering det bästa sättet att prova ett annat operativsystem med liten risk.

Du behöver helt enkelt installera VirtualBox (eller annan hypervisor), skapa en ny virtuell dator och bifoga installations-ISO för en Linux-distribution. Efter att ha installerat Linux i den virtuella datorn som du skulle göra på en riktig dator, kan du sedan köra Linux (gäst-OS) i ett fönster i ditt Windows-system (värd-OS) som vilket annat program som helst. Vår guide för att installera Ubuntu i VirtualBox är en bra genomgång för nybörjare.

Oroa dig inte för att stöta på problem, eftersom den virtuella maskinen fungerar som en sandlåda. Om något går fel i gästoperativsystemet, till exempel en infektion med skadlig programvara eller en skadad inställning, kommer ditt värdoperativsystem inte att påverkas.

Om den virtuella datorn av någon anledning inte startar kan du återskapa den virtuella maskinen och installera om operativsystemet. Du behöver inte oroa dig för att krascha din dator bara för att du provade ett okänt operativsystem.

2. Kör gammal eller inkompatibel programvara

Du kanske gick över till att använda en Mac för flera år sedan och det finns en mjukvara som du saknar endast för Windows. Eller så kanske du behöver köra ett gammalt program som inte körs på moderna versioner av Windows.

Virtuella maskiner ger en fantastisk miljö för att köra programvara som inte är kompatibel med din nuvarande maskin. Så länge du har tillgång till programmets installationsfil bör du inte ha några problem med att installera den på ett virtuellt operativsystem.

Dessutom är det mycket säkrare att köra föråldrad programvara på det här sättet eftersom den ligger i sandlåda inuti den virtuella maskinen. Förhoppningsvis behöver du inte köra enbart Windows XP-programvara nu för tiden, men alternativet finns – även om du bara blir nostalgisk för ett gammalt PC-spel.

Om du använder VirtualBox för detta ändamål, se till att du installerar VirtualBox Guest Additions. Bland andra fördelar gör det att du kan köra appar i sömlöst läge, vilket placerar dem sida vid sida med appar från ditt värdoperativsystem.

3. Utveckla programvara för andra plattformar

En annan viktig användning för virtuella maskiner är att förenkla arbetsflödet för att testa appar och webbplatser över flera plattformar.

Säg till exempel att du utvecklar ett spel som fungerar på både stationära och mobila plattformar. Du kan använda emulering för att testa de olika versionerna direkt på din dator. Istället för att flytta installationsfiler fram och tillbaka till din telefon och andra testdatorer kan du emulera dem.

Virtualisering låter dig också kompilera till andra körbara typer. Även om du använder ett ramverk för flera plattformar, kanske du bara kan kompilera .APP-filer på Mac och .EXE-filer på Windows. Istället för dubbelstart för varje byggnad förenklar virtualisering processen.

Ibland finns det ingen ersättning för att köra appar på riktig hårdvara, eftersom emulering inte är perfekt. Men för många användningsområden är emulering ett bekvämt sätt att köra dina program på andra operativsystem utan mycket krångel.

4. Hantera potentiell skadlig programvara på ett säkert sätt

Som vi har sett är en av de största fördelarna med en virtuell maskin dess isolering från ditt huvudsystem. Det betyder att du kan ta säkerhetsrisker i den virtuella datorn som du normalt skulle undvika.

Du kanske till exempel vill ladda ner ett program men är inte säker på om webbplatsen det kom från är legitim. Eller så kanske du vill testa ditt antivirusprogram för att se till att det är upp till jobbet – utan att riskera att en infektion tar sig igenom.

Mindre praktiskt, kanske du är uttråkad och vill se vad ett virus gör med ett operativsystem. Du kan till och med testa teorier som kommer att knäcka din dator, som att ta bort Windows-systemmappar som du aldrig bör röra.

Det här är inte 100 % säkert: det finns alltid en liten chans att en del skadlig programvara kan upptäcka att den körs i en virtuell miljö och försöka bryta ut. Även om risken är låg, bör du inte vara hänsynslös.

5. Omvänd OS-ändringar enkelt

Virtuella maskiner låter dig utforska och experimentera med ett operativsystem utan rädsla för konsekvenserna. Detta kan vara ett intressant sätt att lära dig mer om ett OS eller testa ändringar du är nervös för att göra på ditt huvudsystem.

Till exempel kan du virtualisera en andra kopia av Windows 10 i Windows 10 och använda gästversionen för att mixtra med en registerjustering. Kanske vill du lära dig några filmanipuleringskommandon i Linux utan rädsla för att råka skruva ihop något. I en virtuell dator är det mycket lättare att återhämta sig från ett misstag än på ett livesystem. Detta beror till stor del på ögonblicksbilder: en av de bästa VM-funktionerna som låter dig ångra misstag med lite krångel.

Att ta en ögonblicksbild ”bokmärker” hela tillståndet för din virtuella dator så att du kan återställa det senare. Om du gör en ändring som du bestämmer dig för att du inte vill ha, eller stöter på ett kritiskt problem, behöver du inte installera om operativsystemet – det går mycket snabbare att återgå till en ögonblicksbild. Du kan också behålla flera ögonblicksbilder för att växla mellan konfigurationer (som Windows-funktionsuppdateringar) som inte skulle vara möjliga på riktig hårdvara.

Dessutom sparas ögonblicksbilder som enskilda filer. Du kan alltså flytta dem någon annanstans på din värddator eller till och med skicka dem till en vän. Detta är också fallet för VM-filerna i allmänhet; eftersom allt i din virtuella dator är lagrat i ett fåtal filer är det enkelt att överföra dem till en annan maskin.

6. Skapa ett Homelab

Ett ”homelab” syftar på att köra en dator i ditt hem som en server för andra maskiner i ditt nätverk. Du kan använda detta som en central plats för säkerhetskopiering, för att köra CCTV-kameror, som en mediaserver för hemströmning eller bara för att lära dig hur det fungerar att köra en server.

En virtuell server i en virtuell dator du kontrollerar är ett utmärkt alternativ för detta. Det kommer inte med någon extra kostnad, till skillnad från att köra en virtuell dator i molnet (med tjänster som Azure) eller spendera pengar på en ny maskin. Speciellt om du har en kraftfull dator som klarar av att köra en virtuell dator hela tiden, är detta ett utmärkt sätt att ”skaffa en andra dator” utan att ta upp fysiskt utrymme.

Nu behöver du inte undra varför du någonsin skulle använda en virtuell maskin; förhoppningsvis en eller flera av dessa anledningar har du lust att prova en. Så länge din dator har tillräckligt med resurser för en virtuell dator, prova att snurra upp en och se vad du tycker.